Diez días entre cocoteros en las islas Andamán

  Una cordillera recóndita en el océano Índico, se extiende bajo el mar desde Indonesia hasta Birmania y saca sus cimas a la superficie creando un archipiélago de más de trescientas islas. La India atesora en el Golfo de Bengala este paraíso natural, ignorado por el turismo masivo. Las islas Andamán son un lugar para perderse, donde el preservado encanto salvaje, hace idílicas las vacaciones.

Llegada a las islas

   Los visitantes extranjeros requieren del RAP (Restrited Area Permit), un permiso de entrada restringido a determinadas áreas de las islas Andamán; se proporciona de manera gratuita a la llegada al aeropuerto de Port Blair. Éste permite el acceso a algunas zonas de las islas y se requiere en los controles de entrada y salida de cada zona, isla, barco, alojamiento, etc. Se prohíbe el paso a parte de las islas Andamán y a la totalidad de las vecinas islas Nicobar, con el fin de proteger la biodiversidad del lugar y de respetar a las tribus aborígenes.

Las tribus

   Doce eran las tribus indígenas de estas islas hasta el siglo XVIII, cuando llegaron los colonos, y las consecuentes pérdidas de territorio y enfermedades. La secuela, un detrimento en el número de miembros, con una caída de cinco mil a cuatrocientos, amenaza su subsistencia.

   Tribus como los Onge, aborígenes de Little Andamán, han visto diezmada su población, tras la colonización británica y, después, la india. De los 672 que eran en 1901, hoy tan solo quedan 100. El territorio del que disponían se ha visto reducido a la tercera parte, tras la invasión, obligándoles a ser dependientes de los subsidios y a vivir en una reserva tribal.

Port Blair, antigua colonia penal

   El lugar de entrada por mar y aire a las islas es la base para viajar en los barcos que zarpan desde sus puertos, al resto del territorio.

   Los británicos hicieron de la capital, una colonia penal al construir una cárcel en Port Blair para enchironar a los activistas políticos envueltos en la Rebelión de la India de 1857. La prisión es ahora un monumento conmemorativo y principal punto de interés turístico. Tiene forma celular, de ahí su nombre “Cell Jail”, con siete alas alrededor de una atalaya central. Sus muros encerraron atrocidades perpetradas contra los reclusos, dando a las islas su pavoroso nombre de “Kala Pani” (aguas negras). Parte de esta prisión fue destruida durante la Segunda Guerra Mundial por las tropas japonesas; y para cuando volvieron los británicos en 1945 se cerró, para perdurar como símbolo de la opresión colonial.

Un mundo incomparable bajo el mar

   Desde el puerto de Phoenix Bay en Port Blair parten barcos a Ross Island y North Bay. Ross Island (cerrada los miércoles), fue una base insular de los administradores británicos, todavía alberga edificios de estilo colonial y en ésta aún quedan vestigios de las instalaciones dejadas por los japoneses, cuando en 1941 la convirtieron en un campo de prisioneros de guerra. Las aguas que abrazan la bahía de North Bay son ideales para el buceo.

   Desde Wandoor (a 30 kilómetros por carretera de Port Blair) se extiende el Parque Nacional de Mahatma Gandhi, con miles de bahías, arrecifes de coral, lagunas, selvas tropicales y manglares, repletos de vida bajo el mar. Desde su puerto salen barcos hacia las diez de la mañana a Jolly Buoy, el mejor sitio para el buceo por tener las mejores vistas submarinas, y a la isla Redskin, que tiene una senda natural.

Alojamiento en Port Blair:   Recomiendo la pensión en la que nos alojamos, por la amabilidad de sus dueños y la conveniente ubicación en el Aberdeen Bazar.

Amina Lodge (400 INR por la habitación doble Singapur), Sahil Manzil, MB-11, Aberdeen Bazar, Port Blair. Telf.: +91 9933258703

Havelock

Havelock, Andaman, 2011

Havelock, Islas Andamán, 2011

   La isla de Havelock, en el archipiélago Ritchie, es la más popular, además de por su cercanía a la capital (40 kilómetros al noreste), por disponer de numerosos resorts, un gran bazar y todas las comodidades para los viajeros, por sus playas vírgenes. La playa Radhnagar (la número siete) de arena blanca y aguas cristalinas, es un auténtico paraíso. Los auto-rickshaw cobran 400 rupias por la ida y la vuelta a esta playa. Otra opción es alquilar una moto (por 250 rupias al día) para ir a esta playa y también poder explorar la isla de cabo a rabo.

Los elefantes nadan en el mar y pasean en la playa de esta isla, adonde estos paquidermos fueron originariamente traídos para la industria maderera.

 ¿Cómo llegar?

   Hay varios barcos a lo largo del día que conectan Port Blair y Havelock (250 rupias aprox.), el trayecto es de dos o cuatro horas, si el barco va vía Neil Island. Hay también compañías privadas que ofrecen un trayecto de hora y media en catamarán y con las que se llega en hora y media, pero triplican el precio del viaje.

Horarios:

Desde Port Blair a Havelock a las 6:30 y 11 horas de la mañana, a diario.

Desde Havelock a Port Blair a las 2, 3, 4 y 4:30 horas, a diario. Los domingos, martes y jueves un barco zarpa a las 9:30 horas de la mañana (vía Neil Island).

También hay barcos que navegan desde Havelock a Long Island y Neil Island.

Little Andaman, la perla del viaje.

Esta gran isla, a pesar de su nombre, muy pocos llegan a visitarla al ser la más sureña y lejana (a 120 kilómetros de Port Blair y 6 u 8 horas de trayecto en barco). Sin embargo, bien merece la pena acercarse a disfrutar de sus playas, aguas cristalinas, cataratas y junglas.

A su costa acompañan playas maravillosas por descubrir. Butler Bay es la más conocida, precedida de Kala Patthar, un espléndido lugar para bañarse con marea alta en sus templadas aguas, separadas por un dique de rocas negras del mar, pero con cuidado de no pisar al pez piedra.

Desde Hut Bay, en dirección al faro, un sendero atraviesa un bosque de palmeras y después una espesa selva, hasta llegar al faro.

Otro tesoro natural de Little Andaman son sus cataratas. A White Surf (a 6,5 km de Hut Bay) es sencillo llegar y está preparada para recibir visitas (cuesta cincuenta rupias la entrada).

Hay una segunda catarata, a la que se puede llegar por la carretera de la plantación de aceite de palma roja, pasando las últimas aldeas antes de adentrarse en la jungla. En esta travesía no es fácil librarse de los ataques de mosquitos y las plantas espinosas.

La gran ola

Los habitantes de esta isla son supervivientes del tsunami de 2004, consecuencia de un previo terremoto en el océano Índico, el cual devastó la isla. A lo largo de su costa se pueden ver los grandes árboles caídos, cuyas raíces arrancó el mar de la tierra.

Desde entonces se han tomado medidas de precaución, se han construido refugios permanentes en terrenos más altos para quienes perdieron sus casas, se han instalado radares de alerta de seísmos y se han recobrado parte de los negocios perdidos y creado nuevos. Como la pensión en la que nos hospedamos, abierta hace apenas dos mes y llevada por Ranjan, quien nos dio emocionado su testimonio de la tragedia: “Sentí el terremoto de unos cinco minutos, sobre las seis de la mañana, al que siguió en media hora la gran ola, una pared de diez metros se acercaba por el mar, al verla me quedé paralizado, y me gritaron para que reaccionara y corriera a la montaña. En total fueron tres olas grandes y seis pequeñas, una de las cuales me llegó a llevar. Subí a una alto con mi mujer e hijos, donde esperamos desolados”. Recordaba con tristeza que desde entonces, no ha vuelto a llevar a sus hijos a la playa.

¿Cómo llegar?

Un barco zarpa a diario a las 6 de la mañana desde el puerto de Port Blair. Para la vuelta, el barco diario parte a las 13:00 horas desde Hut Bay en Little Andaman.

El trayecto tanto de ida como de vuelta tarda seis u ocho horas, dependiendo del tipo de barco: el ferry grande es más lento, tarda ocho horas y media, y cuesta 55 rupias; el barco rápido, cuesta 25 rupias y tarda seis horas. En cuál se viaje dependerá del día, no de la elección del pasajero o la pasajera.

Conviene tener en cuenta…

   Las oficinas de Phoenix Bay en Port Blair y de Hut Bay en Little Andaman, son los únicos lugares en los que se pueden obtener los billetes de barco. Se han de comprar yendo en persona a la oficina, al menos con dos días de antelación. En la taquilla solicitan la entrega de una fotocopia del permiso de áreas restringidas, además de paciencia para las colas de espera. La oficina en Port Blair abre a las 9, pero conviene llegar antes. Los horarios de la oficina que expide los billetes en Hut Bay son de 9 a 12 y media, por la mañana; y de 2 a 4 por la tarde.

Las malas condiciones climáticas pueden hacer cancelar el viaje.

Alojamiento en Little Andaman:

Los resort en oferta en la isla se pueden contar con los dedos de una mano, la mayoría con servicios básicos.

El resort que recomiendo abrió recientemente, en marzo de este año y dispone de cabañas con servicios básicos, aunque se prevén mejoras para la próxima temporada alta. Se pueden alquilar motos por 250 INR al día, un buen medio de transporte para explorar la isla. Los deliciosos desayunos constan de batidos de mango y crepes de coco, plátano y chocolate; y por la noche, cocinan pescado fresco, traído por los pescadores en el mismo día, para cenar y reponer fuerzas al fresco.

Jina Resort (200 INR, la cabaña doble), Netaji Nagar, 11 km, Little Andaman.

Tel.: 9476038057 (Ranjan); 9439276758 (Mantu Das, propietario)

Flora y fauna

Las islas Andamán y Nicobar engloban tres tipos de ecosistemas: la selva tropical, el manglar y el arrecife de coral. Con una gran variedad de vida vegetal y animal.

Nadan en sus aguas grandes especies como el cocodrilo marino, el mayor reptil del planeta. Se recomienda precaución para evitar ataques de estos cocodrilos, en marismas, ríos y sus desembocaduras, sobre todo durante el monzón; pues cada año se registran ataques a personas.

Publicado el 27 de abril de 2011 en Escritos de un año y medio en la India.

 

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